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驚!芝加哥青年發現人類最古老最遙遠恒星

(芝加哥時報/快訊)少年時代還是芝加哥西郊惠頓沃倫維爾南高中(Wheaton Warrenville South High School)學生的布萊恩韋爾奇(Brian Welch)曾夢想著在芝加哥熊隊(Chicago Bears)當一名明星邊鋒。但現在,這位27歲的天體物理學家發現了人類已知的最古老和最遙遠的恒星。這使得他成為天體物理世界的寵兒。韋爾奇談到他的發現時說:“這不是一個簡單的‘恍然大悟的時刻’。這是一個非常漫長而緩慢的過程。”

2019年,韋爾奇在約翰霍普金斯大學攻讀博士學位時,同樣位於巴爾的摩的太空望遠鏡科學研究所(Space Telescope Science Institute)的丹·科(Dan Coe)給他分配了一個任務。韋爾奇說,他需要通過研究哈勃太空望遠鏡拍攝的圖像來“弄清楚日出弧星系發生了什麼”。韋爾奇說,遙遠的星系通常看起來像來自數百萬顆恒星的光簇“混合在一起”。但星系團也可以產生一個引力場,使星系團後面的星系發出的光發生扭曲和放大,這使得韋爾奇能夠看到遠處的恒星(就像他在通過一個巨大的放大鏡看一樣)。由於對疫情的限制,韋爾奇在他和妻子阿普麗爾(April)合住的巴爾的摩排屋的地下室辦公室裡工作。韋爾奇記得當時的想法:“我們可能會有大的發現。它的質量大約是太陽的50倍,亮度大約是太陽的100萬倍。我們正在回顧130億年前的歷史。”這顆恒星早已消失,但它發出的光花了129億年才到達地球。因為宇宙在不斷膨脹,光的波長會隨著光的傳播而拉長,波長越長,光的顏色就越紅,這使得科學家能夠確定距離。看到那顆恒星的樣子,韋爾奇看到了大爆炸和宇宙誕生9億年後形成的景象。哈勃在2018年探測到的最古老恒星的記錄是伊卡洛斯,它可以追溯到大約90億年前。韋爾奇說:“因為嚴格來說是我發現了它,所以我得給它起個名字。我媽媽建議我把它命名為布萊恩的媽媽之星。”但根據國際天文學聯合會制定的規則,恒星不應該以人物或虛構人物的名字命名。名字應該簡短,不容易混淆。因為他發現的這顆恒星發生在“宇宙的黎明”,當時宇宙還相對較新,“宇宙之光剛剛打開”,韋爾奇選擇了這個名字——埃倫德爾(Earendel),這是一個古英語名字,意思是晨星。

韋爾奇即將完成為獲得博士學位而進行答辯的論文,目前他已經在馬裡蘭州格林貝爾特的NASA戈達德太空飛行中心找到了一份工作。

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